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Obtienen un combustible de alta calidad a partir de Aguas Residuales

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Investigadores de Estados Unidos han evaluado un novedoso proceso para obtener biodiesel a partir de la espuma o nata generada en las depuradoras de tratamiento de aguas residuales. Demostraron que esta tecnología genera importantes beneficios para el medio ambiente, al tiempo que permite la mejora la calidad del agua, reduce la emisión de gases de efecto invernadero y produce energía renovable.

Este material residual constituye una rica fuente de energía recuperable, ya que contiene cantidades importantes de grasas animales y vegetales, jabones, aceites minerales, ceras, residuos de alimentos y materiales plásticos. De hecho, el equipo de investigación encontró que al menos el 60 por ciento de la materia seca obtenida a partir de la espuma es contenido lipídico que se puede convertir en biodiesel de alta calidad.

La tecnología propuesta recupera la energía y convierte los lípidos, los ácidos grasos, y el jabón de la espuma directamente en biodiesel. Los investigadores consideraban que el empleo de biodiesel derivado de espuma de la planta de tratamiento de aguas residuales podría aportar diferentes beneficios, entre ellos, eliminar un grave problema en las ciudades.

El equipo de investigación llegaron a la conclusión de que esta tecnología ofrece una serie de ventajas con respecto a las tecnologías convencionales (como aquellas que emplean soja y aceites vegetales); y han demostrado la viabilidad y los beneficios aportados por dicha tecnología, tanto a nivel económico como medio ambiental.

Por un lado, los científicos evaluaron los impactos positivos de esta técnica, en comparación con los impactos derivados del uso de combustibles fósiles y con respecto a las emisiones de gases de efecto invernadero, a la eutrofización y a la acidificación fueron analizados. Estimaron también el periodo de ingresos y recuperación de la inversión en la instalación, algo importante que no puede dejarse de lado, ya que afecta a su viabilidad como proceso industrial.

Los resultados mostraron que todos los valores analizados eran negativos, todos por debajo de cero, lo que indica que esta tecnología proporciona grandes beneficios al medio ambiente debido a la reducción del agotamiento de los combustibles fósiles, a la disminución de emisiones de gases de efecto invernadero y de la descarga de N y SO2 al ambiente.

Asimismo, potencialmente esta tecnología puede ayudar a las industrias de aguas residuales a minimizar el coste de eliminación de residuos, reciclar materiales valiosos, y mejorar el rendimiento medioambiental.

Eliminación de un problema

En la actualidad, la tecnología que se emplea en la generación de electricidad para uso de la propia planta consiste en un proceso de digestión anaeróbica en el que se genera una cantidad importante de biogás que se puede utilizar. Sin embargo, este proceso convencional causa muchos problemas.

La espuma flota en la parte superior del digestor formando una capa o nata de gran espesor, que impide el máximo rendimiento de dicho digestor para la obtención de biogás. Debido a este impedimento, muchas plantas de tratamiento de aguas residuales eligen como opción desviar directamente la espuma a vertederos.

Este tipo de práctica provoca un aumento del gasto de las instalaciones de tratamiento. Y no sólo eso, sino que incrementa de manera importante la contaminación medioambiental. Pues el acúmulo de residuos en vertederos libera cantidades importante de gas metano, uno de los gases responsables del efecto invernadero que podría contribuir al calentamiento global de la Tierra.

Todos estos aspectos hacen que esta nueva alternativa energética se convierta en un tipo de proceso que debería ser tenido muy en cuenta. Nuestro modo de vida implica un gran gasto energético y toda nueva posibilidad es siempre bienvenida. No es algo que, por sí mismo, solucione todos los problemas. Pero, tal y como expuso la Comisión Europea en su momento, la solución medioambiental discurre por el uso de numerosas alternativas a un tiempo.

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